¿Yogurt griego como carburante para tu avión?

Universiland en Cultura el 7 de febrero de 2018

Investigadores de la Universidad de Cornell y la Universidad de Tübingen en Alemania han desarrollado un método para convertir el suero de yogur, el líquido que queda después de filtrar las proteínas de la leche, en bio-aceite. Este bio-aceite podría luego ser procesado en biocombustible para vehículos, incluidos aviones.

Lars Angenent, el microbiólogo e ingeniero ambiental que dirigió la investigación, dice que los productores locales de yogur griego usaron flotas de camiones para transportar el suero líquido: por cada kilogramo de yogurt, quedan de dos a tres kilogramos de suero de leche, y Estados Unidos produce más de 770,000 toneladas métricas de yogur griego anualmente.

Su laboratorio había descubierto cómo convertir el ácido láctico en bio-aceite, y Angenent sabía que el suero sería una buena fuente de ácido láctico. Probaron el proceso y descubrieron que sí funcionaba de la manera que esperaban. El equipo publicó recientemente su investigación en la revista Joule.

El bio-aceite producido a partir de suero de leche también podría usarse potencialmente como alimento para animales. Sus capacidades antimicrobianas naturales podrían ayudar a reemplazar los antibióticos, que se usan comúnmente para tratar a los animales de granja, pero conllevan riesgos de resistencia a los antibióticos.

Angenent creó una compañía para explorar el potencial comercial de esta tecnología, y espera ver el bio-aceite en uso para 2020. Él y su equipo también están investigando el potencial de biocombustible de otros líquidos residuales. 

"El potencial comercial de cualquier cosa que vaya a tomar el lugar del petróleo o los combustibles de gas natural depende del precio del petróleo y del precio del gas natural", dice Ivancic. "Tienen que ser competitivos porque la política gubernamental de apoyo simplemente no existe".

Desde principios de la década de 2000, los fabricantes han esperado que los biocombustibles puedan ayudar a lidiar tanto con el cambio climático y los problemas de la seguridad del combustible. Pero los cultivos en crecimiento como el maíz y la soja para producir etanol, el biocombustible más común, tienen algunas desventajas ambientales y sociales importantes. Estos cultivos requieren grandes cantidades de tierra fértil, desplazando cultivos que podrían ser utilizados como alimento y absorbiendo recursos como fertilizantes y agua.

Ivancic es optimista de que aumentar la conciencia cultural sobre los peligros del cambio climático ayudará a que este tipo de biocombustibles sea económicamente viable. 

"En la década de 1970 reconocimos la Ley de Agua Limpia y la Ley de Aire Limpio", dice ella. "Si podemos aprovechar ese mismo tipo de preocupación por el medio ambiente, entonces podemos obtener las políticas y la demanda de los consumidores que necesitamos".

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